Verdens helseorganisasjon (WHO) anslår at nærmere 200 millioner er smittet på verdensbasis. I Norge estimeres minst 20 000 personer som kronisk infiserte med hepatitt c.

- I den vestlige verden i dag foregår spredning av HCV hovedsakelig blant pasienter som deler sprøyter og brukerutstyr. Globalt er det en annen type epidemi hvor det fortsatt smittes gjennom usikre prosedyrer i helsevesenet, sier Håvard Midgard, lege og stipendiat ved Ahus og Oslo Universitetssykehus (OUS).

Med nye medikamenter som gir respons på 90-100 prosent kan man teoretisk utrydde sykdommen.

- Siden smitte primært skjer hos sprøytebrukere har vi en unik mulighet til å behandle HCV både som leversykdom og smittsom sykdom. Med nye medikamenter kan vi gi målrettet behandling mot høyrisikogrupper. Teoretiske data viser at om man behandler mange nok kan epidemien etter hvert dø ut. Dette forutsetter at alle tilbys behandling uavhengig av leverskade og at de høye prisene reduseres, sier han.

Revolusjon i behandlingen

De siste årene er det kommet medisiner som er direktevirkende på viruset. Tidligere medikamenter hadde indirekte effekt og ga alvorlige bivirkninger og dårlig respons.

- Dette er en av de største medisinske gjennombruddene i moderne tid og er et paradigmeskifte i behandlingen av virussykdommer. Arvestoffet til viruset er kartlagt i så stor detalj at man har funnet angrepspunkter som påvirkes av direktevirkende antivirusmidler, forklarer han.

Helt frem til 2014 kunne behandlingen vare opptil ett år, gi betydelige bivirkninger og kun 60 prosent respons.

- Nye direktevirkende medisiner gir 90-100 prosent respons etter tre måneders behandling. Pasienten blir virusfri nesten uten bivirkninger og reduserer sjansen for å utvikle skrumplever og leverkreft, sier han.

- Foreløpig behandles flest pasienter som ikke lengre er aktive rusmiddelbrukere eller er i LAR-behandling. Det er nå økende interesse for behandling av aktive rusmiddelbrukere. Behandler man pasienter som sprer viruset vil færre smittes, avslutter han.